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解密互联网发明史:民间力量主导科技革命

美国总统奥巴马在最近一次拉票演讲中掷地有声地说,“互联网不是从石头缝里蹦出来的,是政府研究机构发明了互联网,让…

美国总统奥巴马在最近一次拉票演讲中掷地有声地说,“互联网不是从石头缝里蹦出来的,是政府研究机构发明了互联网,让各路企业从互联网上挣钱。”所谓政府发明了互联网的说法,就是一个“都市传奇”。相传,互联网是五角大楼为了确保其通讯网络即便遭遇核打击也能正常运转,才发明出来的。而真相是一个更引人入胜的故事,讲述了创新是如何在没有政府干预的情况下发生的。

 

发明互联网的功臣们

在很多科技工作者的心目中,互联网概念应当追溯到二战期间的美国总统科学顾问布什(Vannevar Bush),后者领导了雷达的研究开发和曼哈顿计划(即原子弹计划)。1945年,范内瓦在《大西洋月刊》上发表了一篇名为《诚如所思》(As We May Think)的文章,为科技工作者确定了一个和平时期的宏伟蓝图:构建一个“memex”系统。在这个系统框架内,“各种全新形式的、带有预制关联路径网络的百科全书将会出现,随时可投进memex,在那里得到扩展。” 梦想由此起航。到了上世纪60年代,科技业者纷纷行动,将各种通讯网络连接起来,形成一个全球统一的“万维网”。美国政府在一定程度上参与了这项工作—— 五角大楼有一个阿帕网(Advanced Research Projects Agency Network)。但是,阿帕网的建立初衷并非是为了防止核打击导致通讯中断,它最终也没有形成互联网。

泰勒(Robert Taylor)是当年阿帕网计划的负责人。他在2004年向其科技同僚发送了一封电子邮件,道明了真相:“创建阿帕网并非是出于战事考虑。阿帕网不是互联网。真正的互联网应该是两个或两个以上计算机网络之间的连接。”

如果说政府没有发明互联网,那么互联网到底是谁发明的?瑟夫(Vinton Cerf)制定了互联网的基石 TCP/IP协议,超链接的发明则归功于伯纳斯(Tim Berners-Lee)。前者1943年出生于美国,并于上世纪70年代初联合设计了TCP/IP协议;后者1955年出生于英国,1989年3月他在欧洲核子研究中心提出了超链接的设想。

而发明互联网的最大功臣当属泰勒离开阿帕网项目后加盟的公司:施乐公司。上世纪70年代,在施乐公司位于硅谷的施乐帕克研究中心,诞生了连接不同计算机网络的以太网。施乐帕克研究中心的研究人员还开发出了首台个人电脑 施乐·阿尔托(Xerox Alto),以及至今仍对计算机应用发挥推动作用的图形用户界面。

希尔兹克(Michael Hiltzik)所著《闪电商人》(Dealers of Lightning)一书谈到施乐帕克研究中心时说,该中心的高层研究人员意识到,干等着政府去连接各种网络不是个办法。

乔布斯和施乐公司

那么,既然创建了互联网,施乐公司为何没能成为世界上最大的公司?这个问题的答案揭示了,管理层主导的商业理念与创新的实际发生过程之间的脱节。

施乐公司位于纽约州罗彻斯特市总部大楼内的高管们一心想着的是销售打印机。在他们看来,以太网的作用只在于把一个办公室内的电脑连接起来,好让这个办公室内的人共享一台打印机。1979年,史蒂夫·乔布斯(Steve Jobs)与施乐公司达成一项协议,苹果公司接受施乐公司风险投资部100万美元的入资,而作为交换条件之一,施乐公司必须向乔布斯展示其施乐帕克研究中心的所有发明。基于施乐公司创立的诸多理念,苹果公司推出了电脑产品。乔布斯后来说,“他们当时根本没意识到自己拥有些什么。”

施乐的打印机生意曾经成功经营数十载,但最终,在数字革命时代陷入了连年的亏损。

至于政府在其中的角色,1995年,当美国国家科学基金会负责的网络被彻底关闭后,互联网实现了完全的私有化。当时,商业化网站刚刚开始大量涌现。博主卡奈尔(Brian Carnell)在1999年写道:“实际上,互联网支持了自由市场理论对大政府的根本批判。政府发明了很有用的信息传输协议 TCP/IP,但经过了三十年都没有流行起来……当民间力量主导后,不到十年,基于该协议便催生了新世纪最为重要的一场科技革命。”

《东方早报》

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作者: IT界

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